Unusual zooarchaeological findings of Didelphis pernigra and Rattus rattus in two colonial monasteries of Ecuador

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Zooarchaelogical research brings together anthropology and biology providing insights into human-animal associations through time. Here we report on two unusual zooarchaeological findings of mammals in colonial churches of Ecuador: 1) an opossum, Didelphis pernigra (Didelphidae, Didelphimorphia), found in an arrangement typical of a north Andean pre-Columbian human burial, with the body inside a clay pot and with food—a corn cob in this case. The opossum was most likely buried during the first reconstruction of the monastery del Carmen Alto, Quito, in the 17th century, around the year 1656 AD; and, 2) an introduced black rat, Rattus rattus (Rodentia, Muridae), found inside a XIX century human tomb; both bodies, human and rodent, were naturally mummified. The rat was found in the monastery de la Asunción, Guano. These findings help to understand human-mammal associations as an indigenous ritual taking place in a catholic temple, and to date the invasion of R. rattus in a small town in the Ecuadorian Andes.


Hallazgos zooarqueológicos inusuales de Didelphis pernigra y Rattus rattus en dos monasterios coloniales del Ecuador. La investigación zooarqueológica une a la antropología y a la biología brindando luces sobre la asociación humano-animal a través del tiempo. Aquí reportamos dos hallazgos zooarqueológicos inusuales de mamíferos en iglesias coloniales del Ecuador: 1) una zarigüeya, Didelphis pernigra (Didelphidae, Didelphimorphia), hallada en un arreglo típico de un entierro funerario humano pre-colombino de los Andes del Norte, con el cuerpo dentro de una vasija de barro y con comida —una mazorca de maíz en este caso—. La zarigüeya muy probablemente fue colocada en este arreglo durante la primera reconstrucción del monasterio del Carmen Alto en Quito, en el siglo XVII, alrededor del año 1656 d.C.; y 2) una rata negra introducida, Rattus rattus (Rodentia, Muridae), encontrada dentro de una tumba humana del siglo XIX; ambos cuerpos, humano y roedor, se momificaron naturalmente. La rata fue encontrada en el monasterio de la Asunción, Guano. Estos hallazgos ayudan a comprender asociaciones humano-animal como un ritual indígena que tuvo lugar en un templo católico y a datar la invasión de R. rattus en un pueblo pequeño de los Andes ecuatorianos.