Armadillos as natural pests control? Food habits of five armadillo species in Argentina

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Armadillos are among the most common mammals in agroecosystems in Argentina. Their insectivorous/omnivorous food habits raise the question about their putative role as pest controllers. The aim of this study is to describe the prey items of five armadillo species and evaluate their possible role as natural pest controllers. The stomach contents of 12 Dasypus hybridus, 10 Chaetophractus vellerosus, 14 Chaetophractus villosus, 4 Tolypeutes matacus and 9 Zaedyus pichiy were analyzed. We described the diet and identified prey items to family level, whenever possible, and computed the frequency of occurrence (FO) and relative abundance of prey items. With these values, the Item Categorization Index (ICI) was calculated to classify the items in order of importance (primary, secondary and tertiary items). Shannon diversity index was also computed. The armadillos studied here consumed arthropod species belonging to families of phytosanitary importance such as Acrididae, Scarabaeidae, Tenebrionidae, Lepidoptera, Formicidae, and Termitidae. Only two armadillos showed primary items in their diet; Z. pichiy (ants and tenebrionids) and T. matacus (termites and scarabid larvae). Important pest arthropods had FO values close to or greater than 50% in the diet of all armadillos. Armadillos consumed arthropods that are important pests for agriculture, forestry, and wood construction. Even though this study was mainly focused on armadillos’ diet, we suggest that the presence of these native species could benefit the productivity and health of agroecosystems by reducing the need for harmful agrochemicals.


¿Son los armadillos controladores naturales de plagas? Hábitos alimentarios de cinco especies de armadillos en la Argentina. Los armadillos son algunos de los mamíferos más comunes en los agroecosistemas de Argentina. Sus hábitos alimentarios omnívoro/insectívoros sugirieron la pregunta acerca de su rol como presuntos controladores de plagas. El objetivo de este trabajo es describir la dieta de cinco armadillos y evaluar su posible rol como controladores de plagas. Se analizaron los estómagos de 12 Dasypus hybridus, 10 Chaetophractus vellerosus, 14 Chaetophractus villosus, 4 Tolypeutes matacus y 9 Zaedyus pichiy. Se identificaron los ítems presa hasta el nivel de familia cuando fue posible. Se estimó la frecuencia de ocurrencia (FO) y la abundancia relativa. Con estos valores se calculó el Índice de Categorización de Ítems (ICI) para clasificar las presas siguiendo un orden e importancia (primarias, secundarias y terciarias). También se calculó el índice de diversidad de Shannon. Los armadillos consumieron especies de artrópodos pertenecientes a familias de importancia fitosanitaria como Acrididae, Scarabaeidae, Tenebrionidae, Lepidoptera, Formicidae y Termitidae. Solo dos armadillos mostraron ítems primarios en su dieta: Z. pichiy (hormigas y tenebriónidos) y T. matacus (termitas y larvas de escarábidos). Los artrópodos plaga encontrados en la dieta de los armadillos tuvieron una FO cercana o superior al 50%. Los armadillos consumieron especies de artrópodos que son plagas importantes para la agricultura, la industria forestal y la construcción maderera. Aunque este estudio estuvo enfocado principalmente a la dieta de armadillos, sugerimos que la presencia de estas especies nativas podría beneficiar la productividad y salud de los agroecosistemas, reduciendo la necesidad de de utlizar agroquímicos perjudiciales.

Description of digging behavior in armadillos Dasypus novemcinctus (Xenarthra: Dasypodidae)

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Although digging is an essential behavior for foraging and burrow construction in the fossorial armadillo Dasypus novemcinctus, this behavior has never been clearly described. Here, we provide the first detailed description of D. novemcinctus digging activity. We observed the behaviors of eight D. novemcinctus at the Lauro de Souza Lima Institute in Bauru. Subjects were individually recorded while digging in an outdoor, former vivarium belonging to the institute. Videos were scored frame-by-frame to yield nine distinct behavioral acts. These were organized into an ethogram and a kinematic flow diagram indicating the most common behavioral transitions. From 248 sequences, we observed that digging generally began with forelimb movement, while hind-limbs were used to remove accumulated soil on the ventral side; the tail provided support against the soil. Before digging, all subjects also half-plunged their heads into the ground, thus breaking up soil. The observed behaviors corroborate the classification of D. novemcinctus as “scratch-diggers” and also clarifies species-specific aspects of digging behavior.


Descrição do comportamento de escavação em tatus-galinha Dasypus novemcinctus (Xenarthra: Dasypodidae). Embora cavar seja um comportamento essencial para o forrageamento e a construção de tocas para Dasypus novemcinctus, este comportamento nunca foi claramente descrito. O presente estudo fornece a primeira descrição detalhada para a atividade fossorial de D. novemcinctus. Foram observados os comportamentos de oito indivíduos de D. novemcinctus no Instituto Lauro de Souza Lima em Bauru. Estes espécimes foram filmados individualmente enquanto cavavam dentro de uma área externa previamente delimitada deste instituto. Os filmes foram analisados quadro a quadro e um total de nove atos comportamentais foram reconhecidos e detalhados para a produção de um etograma, bem como um diagrama comportamental cinemático de fluxo produzido para indicar as transições mais comuns de um ato para outro. A partir das 248 sequencias analisadas foi possível observar que o movimento dos membros anteriores foi na maior parte do tempo requisitado para iniciar esta atividade, e os posteriores foram usados para remover o solo que se acumulava sob o ventre dos indivíduos enquanto a cauda fornecia sustentação ao corpo a partir do seu apoio contra o solo. O ato de inserir parte da cabeça no solo a fim de torna-lo mais inconsolidado antes da atividade de escavação ter início foi aqui reportado como inédito nesta atividade exercida pelos tatus-galinha. As sequencias aqui observadas corroboram, portanto, a prévia classificação pelo menos para D. novemcinctus como “scratch-digger” e também fornece informação relevante sobre este comportamento específico para a espécie em questão.

Patrones estacionales de distribución espacial y área de acción del piche llorón, Chaetophractus vellerosus (Cingulata: Dasypodidae), en Magdalena, Buenos Aires, Argentina

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Se estimó el área de acción del armadillo Chaetophractus vellerosus y se describió su patrón espacial teniendo en cuenta la presión de uso del ambiente. Los muestreos se realizaron en un campo ganadero de Magdalena (Buenos Aires, Argentina), entre 2006 y 2011, en dos potreros de tamaño similar pero con distintas intensidades de uso (norte: baja; sur: alta). Se efectuaron 517 capturas de 213 individuos (102 machos y 111 hembras). Para determinar el área de acción se analizaron datos de 30 individuos adultos (12 machos y 18 hembras) mediante el método del mínimo polígono convexo. El patrón espacial se describió con 85 capturas y el método del vecino más cercano. No existieron diferencias significativas en el área de acción promedio entre sexos, ni entre estaciones (otoño-invierno: machos 0.23 ha, hembras 0.27 ha; primavera-verano: machos 0.75 ha, hembras 0.13 ha). Los individuos tuvieron una disposición agregada para ambos potreros en otoño-invierno, siendo mayor en el potrero de baja intensidad de uso. Durante primavera-verano en el potrero sur mantuvieron la misma distribución agregada, mientras que en el potrero norte presentaron una disposición al azar. El área de acción de C. vellerosus no se ve afectada por el sexo y las estaciones. La distribución espacial de los individuos es influenciada por la intensidad de uso del ambiente.


Spatial distribution patterns and home range of the screaming hairy armadillo, Chaetophractus vellerosus (Cingulata: Dasypodidae) in Magdalena, Buenos Aires, Argentina. The home range of the screaming hairy armadillo Chaetophractus vellerosus was estimated and its spatial pattern described under different degrees of land use pressure. Fieldwork was performed between 2006 and 2011 on a cattle ranch in Magdalena (Buenos Aires, Argentina), in two paddocks of similar size but with different intensities of use (North: low; South: high). A total of 213 individuals were captured (102 males and 111 females). Data from 30 adult individuals (12 males and 18 females) were analyzed in order to determine the home range using the minimum convex polygon method. The spatial pattern was described based on 85 captures and the nearest neighbor method. No significant differences in home range size were observed between sexes and seasons (fall-winter: males 0.23 ha, females 0.27 ha; spring-summer: males 0.75 ha, females 0.13 ha). The spatial distribution of armadillos was aggregated in both paddocks in fall-winter, being higher in the paddock with low intensity of use. An aggregated distribution was also observed during spring-summer in the southern paddock, while a random arrangement was found in the northern paddock. The home range of C. vellerosus is not affected by sex or season. The spatial arrangement of individuals is influenced by the intensity of land use.

Parásitos intestinales de Zaedyus pichiy (Xenarthra: Dasypodidae) de Mendoza, Argentina

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El piche Zaedyus pichiy es un pequeño armadillo que habita zonas áridas y semiáridas de Argentina y Chile. En este trabajo se estudiaron los parásitos intestinales de 53 piches silvestres de la provincia de Mendoza, Argentina, y se evaluó la distribución de las especies parásitas halladas en la población hospedadora. Se analizaron las heces mediante técnicas de sedimentación y flotación, se estimaron las cargas parasitarias y se realizaron coprocultivos. El 93% de las muestras fueron positivas para protistas y/o helmintos. Entre los protistas, se observaron tres tipos diferentes de ooquistes de Eimeria (Coccidia, Eimeriidae), que sugieren la existencia de tres especies diferentes. Entre los helmintos se identificaron huevos de Cestoda: Mathevotaenia sp. (Anoplocephalidae) y Nematoda: Trichuris sp. (Trichuridae); Aspidodera spp. (Aspidoderidae); Cyclobulura sp. (Subuluridae) y Trichostrongyloidea. Aspidodera spp. (79%) y Eimeria spp. (64%) fueron los más prevalentes, seguidos por Trichostrongyloidea (26%). Los restantes parásitos registraron prevalencias menores al 15%. Eimeria spp., Trichuris sp. y Cyclobulura sp. representan los primeros registros para Xenarthra en Argentina. Zaedyus pichiy es nuevo hospedador para Mathevotaenia sp. Las cargas parasitarias promedio fueron bajas para nematodes y moderadas para protistas. El monitoreo de las cargas parasitarias a lo largo del tiempo permitirá evaluar el impacto de actividades antrópicas y de factores ambientales sobre la salud poblacional de piches silvestres.


Intestinal parasites of Zaedyus pichiy (Xenarthra-Dasypodidae) from Mendoza, Argentina. The pichi Zaedyus pichiy is a small armadillo that lives in arid and semi-arid habitats of Argentina and Chile. We studied the intestinal parasites of 53 wild pichis from Mendoza Province, Argentina, and evaluated the distribution of the parasite species in the host population. We analyzed the feces by means of sedimentation and flotation techniques, estimated the parasite load, and performed fecal cultures. Ninety three percent of the samples were positive for protists and/or helminths. Among protists, we observed three different types of Eimeria (Coccidia, Eimeriidae) oocysts that suggest the existence of three different species. Among helminths, we identified eggs of Cestoda: Mathevotaenia sp. (Anoplocephalidae) and Nematoda: Trichuris sp. (Trichuridae); Aspidodera spp. (Aspidoderidae); Cyclobulura sp. (Subuluridae) and Trichostrongyloidea. Aspidodera spp. (79%) and Eimeria spp. (64%) were the most prevalent parasites, followed by Trichostrongyloidea (26%). The remaining parasites registered prevalences below 15%. Eimeria spp., Trichuris sp. and Cyclobulura sp. were recorded for the first time in a xenarthran host from Argentina. Zaedyus pichiy is a new host for Mathevotaenia sp. Mean parasite loads were low for nematodes and moderate for protists. Monitoring the parasite load of pichis over time will allow evaluating the impact of human activities and of environmental factors on the health of their wild populations.

Hunter self-monitoring as a basis for biological research: data from the Bolivian Chaco

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Izoceño hunters from 22 communities in the Bolivian Chaco voluntarily recorded data on over 5000 captured animals between 1997 and 2000. This paper presents and assesses the quality of biological information derived from hunter self-monitoring records. The nine most commonly hunted mammals were four ungulates (Mazama gouazoubira, Tayassu tajacu, Tayassu pecari, and Tapirus terrestris) and five armadillos (Dasypus novemcinctus, Tolypeutes matacus, Euphractus sexcinctus, Chaetophractus villosus, and C. vellerosus). The lack of quantitative precision restricts data analysis to qualitative assessment and relative comparisons among or within species. The data indicate seasonal reproductive activity (pregnancy rates, proportion of females and/or juveniles hunted) for all species except T. terrestris. The data also suggest that most species shift activity patterns during the coldest season of the year to increase day-time or mid-afternoon activity. Self-monitoring as conducted in the Izozog is not adequate for analyses of condition or habitat preferences.


El auto-monitoreo de cacería como base para la investigación biológica: datos del Chaco boliviano. De forma voluntaria cazadores izoceños de 22 comunidades del Chaco boliviano registraron más de 5000 animales cazados, junto con datos biológicos de cada animal cazado, entre 1997 y 2000. Este artículo presenta y evalúa la calidad de la información biológica proveniente de los datos que aportan los cazadores del auto-monitoreo de cacería. Los nueve mamíferos más cazados fueron cuatro ungulados (Mazama gouazoubira, Tayassu tajacu, Tayassu pecari, and Tapirus terrestris) y cinco armadillos (Dasypus novemcinctus, Tolypeutes matacus, Euphractus sexcinctus, Chaetophractus villosus y C. vellerosus). La falta de precisión cuantitativa de los datos restringe el análisis a una evaluación cualitativa y a comparaciones relativas entre diferentes especies o dentro de una misma especie. Según los registros de los cazadores, todas las especies excepto T. terrestris presentan una reproducción estacional (tasas de reproducción, proporción de hembras y/o juveniles cazados). Los registros además sugieren que la mayoría de las especies cambian patrones de actividad durante la estación más fría del año para incrementar la actividad durante el día y la tarde. El auto-monitoreo, tal como es llevado en el Izozog, no es adecuado para realizar el análisis de condición o preferencias de hábitat de las especies en cuestión.